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美国煤炭使用量快速下降; 公用事业转向燃气

N EW YORK(美联社) - 美国正在铲除煤炭。

随着公用事业转向更清洁,更便宜的替代品,推动美国从工业革命进入iPhone时代的燃料正被推到一边。

预计今年美国电力来自煤炭的份额将降至40%以下 - 这是自1949年政府开始收集这一数据以来的最低水平。四年前,这一比例为50%。 到本世纪末,它可能接近30%。

“峰值已经过去了,”能源研究公司IHS CERA负责全球电力的负责人Jone-Lin Wang说。

公用事业公司积极放弃煤炭,转向天然气,随着供应的增长,天然气价格变得越来越便宜。 天然气相对于煤炭具有其他优势:它产生的有毒化学物质和气体的排放量远远少于气候变化,这是环境规则更为严格的关键属性。

今年天然气将用于生产该国29%的电力,而2008年为20%。核能占20%。 其余部分包括水电,风能,太阳能和其他可再生能源。

煤炭的转变正在阿巴拉契亚地区引起反响,那里的矿业公司正在裁员并削减产量。 全国各地的公用事业公司正在努力解决如何储存不断增加的未使用煤炭的问题。 当他们试图取消合同并推迟交付时,法律纠纷正在爆发:

- 位于弗吉尼亚州布里斯托尔的矿业公司Alpha Natural Resources计划今年减少1150万吨煤,下降11%,因为许多客户要求延期。 该公司宣布,肯塔基州和西弗吉尼亚州的12个采矿业务将闲置或放缓,并裁减353个工作岗位。

- 位于圣路易斯的采矿公司Patriot Coal关闭了肯塔基州的一个矿山,在肯塔基州和西弗吉尼亚州的其他几家公司闲置,并裁减了1,000个工作岗位。 该公司的股价已从一年前的近25美元跌至2美元以下,该公司的首席执行官理查德·怀廷(Richard Whiting)在5月底被取代。

- 总部设在休斯顿的批发电力生产商GenOn援引了一项通常在自然灾害后使用的法律条款,试图阻止供应商向已经超载的工厂提供更多煤炭。 “我们现在无法实际接受它,”GenOn首席执行官爱德华穆勒说。

煤炭长期以来一直主导着美国电力行业,因为它是一种廉价而丰富的国内资源。 美国是仅次于中国的世界第二大煤炭生产国,拥有世界上最大的储量 - 足以维持200多年。

由于煤炭在采矿和运输方面提供的就业机会,煤炭也得到了强有力的政治支持。 这有助于煤炭蓬勃发展,即使对采矿实践和空气质量的环境问题增加。

就在五年前,美国的煤炭正在蓬勃发展随着电力需求和天然气价格的上涨,煤炭被认为是控制电力成本的必要条件。 公用事业公司制定了建造数十座燃煤电厂的计划。

但与此同时,天然气行业正在进行一场革命。 钻探人员想出了如何挖掘以前难以进入的储量的巨额矿藏。 随着供应的增长和天然气价格的暴跌,地面在电力行业中发生了变化。

现在,煤炭在自己的游戏中遭到殴打。 天然气也已成为廉价和丰富的国内资源。 它更环保。

根据国会监管机构政府问责办公室的说法,燃煤发电厂的二氧化硫产量是天然气产生的二氧化碳的90倍,氧化氮的5倍,二氧化碳的2倍。 二氧化硫导致酸雨; 氮氧化物会引起烟雾; 二氧化碳是一种所谓的温室气体,可以捕获大气中的热量。

环境保护局在过去一年制定的一对清洁空气规则加强了对二氧化硫和二氧化氮的电厂排放的限制,并对汞(煤中发现的毒物)设置了新的限制。 据美联社去年年底进行的一项电厂运营商调查显示,随着规则的实施,这将迫使该国最肮脏和最古老的煤电厂在32到68之间关闭。

3月份美国环保署发布了可能限制新发电厂温室气体排放的指导方针,煤炭受到了可能更大的环境打击。一旦该指导方针生效,除非公用事业能够开发成本,否则不会建造燃煤电厂分析师称,有效捕获二氧化碳的方式。 该技术发展缓慢且非常昂贵。

“即使没有EPA规定,煤炭也不具备真正的竞争力,”王说。

煤炭高管几乎没有放弃。 位于宾夕法尼亚州Canonsburg的煤炭和天然气生产商Consol Energy总裁Nick DeIuliis怀疑美国环保署对温室气体的限制是否会长期存在,因为他说这会对他们造成经济损害。

康索尔和其他美国煤炭公司希望能够通过出口该国更多的巨额储备来保持矿山活跃。 去年美国煤炭出口量达到创纪录的1.07亿短吨。 在中国,印度和巴西等发展中国家,特别需要用于制造钢铁的高品位煤。

DeIuliis表示,天然气价格将随着时间的推移而反弹,煤炭将再次占全国电力的一半。 “这是一个循环,”他说。

4月天然气期货价格触及每千立方英尺1.91美元的10年低点。 该公司周二收于2.23美元,但必须从那里上涨两倍以上,以说服公用事业公司尽可能选择燃料回归煤炭。

根据能源部的数据,预计公用事业今年将燃烧8.08亿吨煤,比去年下降13%,是1992年以来的最低水平。

对煤炭的需求下降速度甚至超过了一直在游说反对煤炭的环保主义者的预期。

塞拉俱乐部Beyond Coal活动主管布鲁斯尼尔斯表示,天然气价格低廉加速了这一转变。 随着更严格的环境规则和风能和太阳能等替代方案将继续对煤炭施加压力。 “我们不会倒退,”他说。

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可以通过http://twitter.com/JonathanFahey与Jonathan Fahey联系。